Neuf enfants meurent chaque minute parce que leur régime alimentaire manque de nutriments essentiels. Cela continuera, sauf si l'aide alimentaire change.

Selon les estimations, près de 195 millions d'enfants dans le monde souffent de malnutrition. 20 millions d'entre eux sont atteints de sous-alimentation aiguë et sévère, et donc en danger de mort.

L'âge critique pour la malnutrition est de six mois (lorsque les mères commencent en général à compléter le lait maternel par d'autres aliments) à 24 mois. Toutefois, les enfants de moins de cinq ans, les adolescents, les femmes enceintes ou qui allaitent, les personnes âgées et les malades chroniques sont également à risque.

Les gens souffrent de malnutrition s'ils ne parviennent pas à manger suffisamment. Ils peuvent également souffrir de malnutrition s'ils sont incapables de profiter pleinement des aliments qu'ils consomment, en raison notamment de maladies telles que la diarrhée, la rougeole, le VIH et la tuberculose.

Nous estimons que seulement trois pour cent des 20 millions d'enfants souffrant de malnutrition aiguë sévère reçoivent le traitement salvateur dont ils ont besoin.

 

 

Quelles sont les causes de la malnutrition? 

Au Sahel, dans la Corne de l'Afrique et dans certaines régions d'Asie du Sud, les gens sont souvent incapables d'obtenir des aliments hautement nutritifs tels que le lait, la viande et le poisson. Les régimes alimentaires des enfants de moins de deux ans ont un profond impact sur leur développement physique et mental. Les enfants malnutris de moins de cinq ans ont un système immunitaire gravement affaibli et sont moins résistants aux maladies courantes de l'enfance.

C'est pourquoi un rhume ou un épisode de diarrhée peut tuer un enfant malnutri. La malnutrition contribue à au moins un tiers des huit millions de décès d'enfants de moins de cinq ans survenant chaque année.

Symptômes de la malnutrition

Le signe le plus commun de la malnutrition est la perte de poids. La perte de poids peut également être accompagnée d'un manque de force et d'énergie, et d'une incapacité à accomplir les tâches quotidiennes. Souvent, ceux qui souffrent de malnutrition présentent aussi une anémie et donc un manque d'énergie et de souffle.

Chez l'enfant, les signes de malnutrition peuvent inclure une difficulté à se concentrer, de l'irritabilité et un retard de croissance. Dans les cas de malnutrition aiguë sévère, un gonflement du ventre, du visage et des jambes ainsi que des changements de pigmentation de la peau peuvent également survenir.

Diagnostic de la malnutrition

La malnutrition d'un enfant est diagnostiquée en comparant le poids et la taille typiques au sein d'une population donnée, ou en mesurant la circonférence du bras.

Si les carences alimentaires persistent, l'enfant va cesser de grandir et présenter un retard de croissance, ce qui signifie qu'il sera de petite taille pour son âge. Ceci est diagnostiqué comme une malnutrition chronique.

S'il présente une perte de poids ou une fonte musculaire (un faible poids par rapport à sa taille), il sera diagnostiqué comme souffrant de malnutrition aiguë. Cette perte de poids se produit quand une personne souffrant de malnutrition commence à puiser dans ses propres tissus afin d'obtenir les nutriments nécessaires.

Traitement de la malnutrition

MSF est d’avis que les aliments thérapeutiques prêts à l'emploi (ATPE) sont le moyen le plus efficace de traiter la malnutrition. Les ATPE comprennent tous les nutriments dont a besoin un enfant au cours de son développement, et ils contribuent à inverser les carences et à permettre une prise de poids. Les ATPE ne nécessitent pas d'eau pour leur préparation, ce qui élimine le risque de contamination par des maladies d'origine hydrique.

Grâce à leur emballage, les ATPE peuvent être utilisés n'importe où et peuvent être stockés pendant de longues périodes. Sauf si le patient souffre de complications graves, les ATPE permettent également le traitement à domicile.

Là où la malnutrition est susceptible de s'aggraver, MSF adopte une approche préventive en distribuant des suppléments alimentaires pour les enfants à risque.